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Los primeros grandes éxitos del Perseverance Rover de la NASA en Marte: una actualización de los científicos de la misión

Los primeros grandes éxitos del Perseverance Rover de la NASA en Marte: una actualización de los científicos de la misión

Perseverance se tomó una selfie junto a su mayor logro hasta ahora: los dos pequeños agujeros de perforación donde el rover tomó muestras de rocas marcianas. Crédito: NASA / JPL-Caltech / MSSS

En el poco tiempo transcurrido desde que el rover Perseverance de la NASA aterrizó en el cráter Jezero de Marte el 18 de febrero de 2021, ya ha hecho historia.

Por el momento, Marte y la Tierra están en lados opuestos del Sol y los dos planetas no pueden comunicarse entre sí. Después de trabajar sin parar durante los últimos 216 días marcianos, los equipos científicos están tomando el primer descanso real desde que comenzó la misión.

Somos dos miembros del equipo de Perseverance, y con el rover agachado durante los 20 días de conjunción , es el momento perfecto para dar un paso atrás y reflexionar sobre la misión hasta ahora.

Perseverance ha probado todas sus capacidades de ingeniería, condujo 2.6 kilómetros (1.6 millas) sobre terreno accidentado y tomó decenas de miles de fotos con sus . De todos estos increíbles éxitos, hay tres hitos importantes que nos entusiasman particularmente: recolectar las primeras muestras de núcleos de roca, volar el helicóptero Ingenuity y publicar nuestros primeros resultados científicos sobre el delta del cráter Jezero.

Perseverancia Segundo pozo de muestra

La perseverancia ya ha almacenado en caché dos muestras de rocas marcianas después de perforar núcleos en una roca, el primero de los cuales es el agujero que se ve aquí. Crédito: NASA / JPL-Caltech

Envío de devolución

Uno de los objetivos principales de Perseverance es utilizar su sistema de almacenamiento en caché de muestras para extraer pequeños núcleos de roca, aproximadamente del tamaño de marcadores de borrado en seco, y sellarlos en tubos de muestra especiales. Una misión futura los recogerá y los llevará en un largo viaje interplanetario de regreso a la Tierra.

Para el primer intento de perforación de Perserverance en agosto, nuestro equipo eligió una bonita roca plana a la que se podía acceder fácilmente con la perforadora. Después de seis días de evaluar el lecho de roca y, finalmente, perforarlo, nos emocionó ver un agujero en el suelo y obtener la confirmación de que el tubo de muestra se había sellado correctamente. Sin embargo, al día siguiente, el rover envió fotos del interior del tubo y vimos que en realidad estaba vacío. Parte de la atmósfera de Marte está atrapada en el interior y será útil estudiarla, pero no es lo que el equipo esperaba.

Al final, nuestro equipo concluyó que la roca en sí era mucho más blanda de lo esperado y estaba completamente pulverizada durante el acto de perforación.

Tres semanas y 550 metros más tarde, nos encontramos con algunas rocas de aspecto prometedor que sobresalen de la superficie roja. Esto sugirió que las rocas eran más duras y, por lo tanto, más fáciles de tomar una muestra. Esta vez, Perseverance extrajo y almacenó con éxito dos muestras de núcleos de la roca grisácea pulida por el viento. Después de recolectar hasta unas pocas docenas más, dejará caer las muestras en un lugar seguro y de fácil acceso en la superficie de Marte. La misión Mars Sample Return de la NASA, que se encuentra actualmente en desarrollo, recogerá los tubos de muestra a fines de la década de 2020 y los traerá a casa.

Pero los científicos no tienen que esperar tanto para aprender sobre las rocas. En ambos sitios, Perseverance usó los espectrómetros SHERLOC y PIXL en su brazo para medir la composición de las rocas. Encontramos minerales cristalinos que sugieren que las rocas se formaron en un flujo de lava basáltica, así como minerales de sal que podrían ser evidencia de agua subterránea antigua.

El primer vuelo de Ingenuity, visto en este video, mostró que el helicóptero podía volar en Marte. Crédito: NASA / JPL-Caltech. Primero en vuelo

La perseverancia puede estar muy lejos de la Tierra, pero tiene un compañero. El helicóptero Ingenuity se separó del rover poco después de aterrizar en Marte y se convirtió en la primera nave en volar en la atmósfera de otro planeta.

El ingenio funciona con energía solar, pesa y su cuerpo principal es aproximadamente del tamaño de una toronja. El 19 de abril de 2021, el helicóptero tomó su primer vuelo, flotando a 10 pies (3 metros) sobre el suelo durante 39 segundos antes de descender directamente. Este salto corto mostró que sus largas palas podían generar suficiente sustentación para permitir el vuelo en el aire fino de Marte.

Los siguientes vuelos probaron la capacidad del helicóptero para moverse horizontalmente y cubrió distancias más largas cada vez, viajando hasta en su viaje más lejano hasta la fecha.

Ingenuity ahora ha volado 13 veces y ha capturado fotos detalladas del suelo para explorar el terreno accidentado por delante de Perseverance. Estas imágenes están ayudando al equipo a decidir cómo sortear los obstáculos en el camino hacia el destino final del rover, un gran delta en el cráter Jezero.

Orbitador Mars Express del cráter Jezero

Un delta en el cráter Jezero, que se ve en esta imagen de satélite, es donde Perseverance recolectará la mayoría de sus muestras. Crédito: ESA / FU-Berlin

Acercándonos al delta del Jezero

La NASA seleccionó el cráter Jezero como el sitio de aterrizaje de Perseverance específicamente porque le da al rover acceso a una gran pila de rocas que se encuentra al final de un valle de río seco. Según imágenes de satélite, los científicos creen que estas rocas están formadas por sedimentos depositados por un antiguo río que desembocó en un lago hace aproximadamente . De ser cierto, esta ubicación podría haber sido un excelente entorno de por vida.

Sin embargo, la resolución de los datos satelitales no es lo suficientemente alta como para decir con certeza si los sedimentos se depositaron lentamente en un lago de larga vida o si la estructura se formó en condiciones más secas. La única forma de saberlo con certeza era tomar imágenes de la superficie de Marte.

La perseverancia aterrizó a más de una milla (aproximadamente 2 kilómetros) de los acantilados en el frente del delta. Ambos formamos parte del equipo encargado del instrumento Mastcam-Z, un conjunto de cámaras con lentes zoom que nos permitirían ver un clip desde el lado opuesto de un campo de fútbol. Durante las primeras semanas de la misión, usamos Mastcam – Z para inspeccionar las rocas distantes. De esas vistas panorámicas, seleccionamos lugares específicos para mirar con más detalle con la SuperCam del rover, una cámara telescópica.

Cuando las imágenes regresaron a la Tierra, vimos capas inclinadas de sedimentos en las partes inferiores de los acantilados de 80 metros de altura. Hacia la cima vimos rocas, algunas tan grandes como 5 pies (1,5 metros) de ancho.

A partir de la estructura de estas formaciones, nuestro equipo ha podido reconstruir una historia geológica de miles de millones de años, que en la revista Science el 7 de octubre de 2021.

Durante mucho tiempo, potencialmente millones de años, un río fluyó hacia un lago que llenó el cráter Jezero. Este río depositó lentamente las capas inclinadas de sedimento que vemos en los acantilados del delta. Más tarde, el río se volvió mayormente seco, excepto por algunas grandes inundaciones. Estos eventos tuvieron suficiente energía para llevar grandes rocas por el cauce del río y depositarlas sobre el sedimento más antiguo; estos son los cantos rodados que vemos ahora en lo alto de los acantilados.

Desde entonces, el clima ha sido árido y los vientos han ido erosionando lentamente la roca.

Confirmar que había un lago en el cráter Jezero es el primer resultado científico importante de la misión. El próximo año, Perseverance conducirá hasta la cima del delta, estudiando las capas de roca con detalle microscópico a lo largo del camino y recolectando muchas muestras. Cuando esas muestras finalmente lleguen a la Tierra, sabremos si contienen signos de vida microbiana que alguna vez pudieron haber prosperado en este antiguo lago en Marte.

Escrito por:

   Melissa Rice – Profesora Asociada de Ciencias Planetarias, Western Washington University

   Briony Horgan – Profesora Asociada de Ciencias Planetarias, Universidad de Purdue

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Entusiasta del SEO, fundador del grupo Astronomía, Cosmos y Ciencia para todos en Facebook. Arquitecto de Software, programador, amante del marketing, la tecnología y la ciencias. Admiro a Carl Sagan, Nikola Tesla, Alan Turing, Giordano Bruno, Tales de Mileto, Arquímedes, Newton, Einstein, Faraday, Harold Urey, Stanley Miller, Christian Huygens, Hipatia de Alejandría, Nikolái Vavilov y muchos mas!

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